radon

nom masculin Élément radioactif de masse atomique 222, de numéro atomique 86. (C'est le plus lourd des gaz rares et une émanation des isotopes du radium.)

Du sous-sol aux habitationsPrésent partout sur la Terre, le radon, inodore et incolore, huit fois plus lourd que l'air, s'échappe par les fissures du sous-sol et gagne l'atmosphère. On le trouve surtout dans les terrains volcaniques ou granitiques. À l'air libre, il est rapidement dispersé par les courants aériens et reste inoffensif. Mais s'il pénètre dans un espace clos, il s'y accumule : des fissures dans la dalle de fondation d'un bâtiment, le passage des canalisations ou le sol en terre battue d'une cave sont autant de voies par lesquelles il peut s'infiltrer dans les habitations. Certains matériaux de construction, tels que le granit ou le tuffeau volcanique, peuvent aussi constituer une source de radon.Les risques pour la santéLe caractère cancérigène du radon a été reconnu par l'Organisation mondiale de la santé en 1987. En effet, ce gaz émet des rayonnements α qui irradient les cellules des bronches et des études épidémiologiques ont montré que l'exposition prolongée au radon augmentait considérablement les risques de cancer du poumon. Toutefois, seule une exposition prolongée à une forte concentration de gaz est considérée comme dangereuse. L'inhalation du radon est la première cause naturelle d'irradiation de la population ; elle vient en seconde position après les radiographies.
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