neutron

nom masculin
(de neutre et électron) Particule hadronique électriquement neutre, élément constitutif du noyau atomique, dont la masse est très voisine de celle du proton. NUCLÉAIRE PHYSIQUE
Étoile à neutrons, étoile extrêmement dense et de très petites dimensions, constituée principalement d'un gaz de neutrons, qui représente l'ultime stade d'évolution d'une étoile de masse comprise entre 1,5 et 3 fois la masse du Soleil. (Les pulsars en sont des spécimens.)
Bombe à neutrons, arme nucléaire faisant appel à des réactions de fusion dans lesquelles la majeure partie de l'énergie dégagée apparaît sous la forme de neutrons très rapides.

DÉFENSENommée de façon plus précise arme à rayonnement renforcé, ou arme à effet thermomécanique réduit, ou encore arme à effets collatéraux réduits, la bombe à neutrons est apparue au cours des années 1960. Les effets de chaleur et de choc sont réduits par rapport à une arme nucléaire classique, alors que les effets des rayonnements nucléaires (neutrons et rayonnements gamma secondaires) sont renforcés. Elle permettrait donc de mettre hors de combat les équipages d'une formation blindée, ainsi que les troupes d'accompagnement, en minimisant la destruction, par choc et incendie, de la zone bombardée.Avec l'arme à neutrons, le risque de banalisation de l'arme nucléaire est important. Les fondements de la dissuasion peuvent être remis en cause. Tout en maîtrisant sa technologie, la France a renoncé à fabriquer la bombe à neutrons.

NUCLÉAIRECertains noyaux lourds comme l'uranium 235 peuvent être cassés en deux (rarement en trois) fragments par l'impact d'un neutron : c'est la fission. Les deux principales familles de réacteurs nucléaires sont les réacteurs à neutrons rapides et les réacteurs à neutrons thermiques. Dans les premiers, les fissions sont provoquées principalement par des neutrons dont l'énergie est supérieure à 0,1 MeV ; dans les seconds, par des neutrons qui sont en équilibre thermique avec les atomes constituant le cœur de ces réacteurs. Parmi les diverses sources de neutrons, les plus intenses sont les réacteurs nucléaires qui permettent d'obtenir couramment des flux de l'ordre de 1014 neutrons par cm2 et par seconde.

PHYSIQUEDécouvert en 1932 par Chadwick, le neutron a une charge nulle et une masse très légèrement supérieure à celle du proton (M = 1,67495.10−27 kg). À l'état libre, il se désintègre en proton, électron et antineutrino avec une durée de vie d'environ 15 minutes. La diffraction des neutrons permet de déterminer la structure atomique des solides cristallins et de la matière organique. Le neutron joue un rôle fondamental dans les réactions de fission.
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